Szilárda
0 °C
6 °C

Térkép készül egy exobolygó felszínéről

2013.02.04. 14:20

A csillagászok térképeket tudnak majd alkotni egy távoli bolygó felszínéről a csillagjuk tükröződéséből származó információ segítségével. A módszerrel nem lesz nehéz megállapítani a szárazföldek, óceánok és a felettük lévő felhők nagyságát.

Nicholas Cowan, az amerikai csillagászati szövetség csillagásza kidolgozott egy módszert, amely egy olyan, már létező technológiára épül, amivel megkülönböztetik egymástól a műholdas felvételeken a természetes és az ember alkotta formákat. Az átdolgozott rendszer egy szoftver segítségével vizsgálja a csillag tükröződését a bolygó felszínén, és von le következtetéseket a felszíni formára.

Ilyenek látnánk egy Föld-szerű bolygót
Ilyenek látnánk egy Föld-szerű bolygót
Fotó: NASA

Mivel egyelőre nincsenek elég erős teleszkópok a világűrben, Cowan a Deep Impact Földről készített fotóival tudta ellenőrizni a módszert. Ezeket a fotókat viszonylag messziről fényképezte a NASA szondája az EPOXI küldetés alatt. Cowan vizsgálatának célja az volt, hogy a meglévő fényképeken meg tudják-e állapítani, milyen színek jellemzőek a Föld felszínére – ebből pedig le tudnak-e vonni következtetéseket a kontinensek nagyságára és formájára.

A módszer ahhoz hasonló, mintha egy sötét szobában ülnénk, háttal egy elnémított televíziónak, és a falon tükröződő fényekből próbálnánk meg kitalálni, hogy mi megy a tévében. Cowan vizsgálataikor három különböző felszíni formát tudott megkülönböztetni a Földön, ezek voltak a kontinensek, az óceánok és a felhők.

A szkeptikusok szerint az ötlet ugyan jó, de abból a feltételezésből indul ki, hogy az exobolygón könnyen tükröződő felszín van. A módszer tényleg működhet, ha vannak földrészek, víz és felhők, de ha egy olyan bolygóról van szó, amely csak szárazföldből áll vagy teljes egészében víz borítja, akkor már kevésbé lesz megbízható.

A másik probléma, hogy nehéz különbséget tenni jég és felhő között, nem lehet megállapítani, hogy egy nagy felhőrendszer alatt van a bolygó, vagy éppen egy jégkorszak közepén jár. Azt azonban a kritikusok is elismerik, hogy ha megtalálják a megfelelő bolygót, annál valóban működhet a módszer, meg tudnak alkotni egy megközelítően pontos térképet. Ez persze nem a hagyományos értelemben vett térkép lesz, de jobb a semminél – lelkendezett Cowan.

A módszer működéséhez az űrteleszkópok következő generációjára lesz szükség, mert a mostaniak nem adnak elég éles képet ahhoz, hogy meg tudják állapítani a tükröződést. Nagyjából a 2020-as évekre lesznek már ilyen távcsövek, így akár egy évtizeden belül megalkothatják az első térképet egy Naprendszeren kívüli bolygóról.