Judit
-2 °C
8 °C

Hatalmas égitestre bukkantak a Naprendszerben

2002.10.09. 16:11
Túl a Neptunusz pályáján, a Naprendszer Kuiper-övében sok ezernyi aszteorida és üstökös tolong. Ebben a régióban fedeztek fel a California Institute of Technology kutatói egy különösen nagy égitestet, amely puszta létével megkérdőjelezi a Plútó bolygó mivoltát.
Az 2002 LM60 szám alatt besorolt égitestet felfedezői, Mike Brown és Chad Trujillo egy helyi indián törzs istensége után a Quaoar névre keresztelték. A vélhetőleg fekete kéreggel fedett újonc átmérője a becslések szerint 1300 kilométer lehet. Ezzel a Plútó holdjával, a Charonnal tartozik egy súlycsoportba. Maga a kilencedik bolygó 2200 kilométeres átmérőjével nincsen kétszer ekkora.

A felfedezésüket egy Alabama állambeli tudományos értekezleten ismertető kutatók szerint a Quaoar a legnagyobb égitest, melyet 1930, a Plútó felfedezése óta a Naprendszerben találtak. Viszont a Kuiper-övben még több, hasonlóan nagy objektum is kering, például a tavaly felfedezett 1200 kilométeres átmérőjű 2001 KX76 aszteroida.

Húsz éve is megvolt

Brown és Trujillo a Quaoart digitális fényképek összehasonlítása során fedezték fel. A képeket a Palomar obszervatórium 1,2 méteres teleszkópjával készítették. A vándorló fénypontot az archivált korábbi képeken is megtalálták. Ahogy utánanéztek, már 1982-ben készített felvételeken is látható volt a kisbolygó.

A többéves adatsorok és további megfigyelések, például a Hubble űrteleszkóp felvételeinek segítségével a kutatók viszonylag pontos képet kaptak az égitestről. Eszerint a Napot 288 évente kerüli meg, figyelemreméltóan pontos kör alakú pályán. Ezzel szemben a Plútó erősen elnyújtott ellipszis mentén kering, és mintegy 6,5 milliárd kilométeres távolságával jóval távolabb is van a Földtől.

A Plútó sem különb

Plútó és a Charon
A csillagászok már régen keresik a Neptunusz pályáján túl az előre megjósolt tizedik bolygót. Brown és Trujillo számára viszont kevésbé fontos, hogy bolygó-e egyáltalán a Quaoar. A felfedezés sokkal inkább bizonyíték arra, hogy a Plútó esetében csupán szokatlanul nagy Kuiper-övbeli objektumról van szó. Véleményük szerint ha ma fedeznék fel, senki nem nevezné már bolygónak.

A kutatók úgy vélik, a Plútót csak azért fedezték fel korábban, mert már nagyon régen elliptikus pályára került, és a Naphoz közelebb halad el. A vélt keletkezési helyén, a Kuiper-övben a bolygó valószínűleg fel sem tűnne. Brown és Trujillo azt feltételezik, hogy ott még a Quaoarnál is nagyobb objektumok rejtőznek, sőt talán akkorák is, mint maga a Plútó.