Vilma
-7 °C
4 °C

Halálos himlővírust fejleszt az USA

2003.10.30. 10:55
Az Egyesült Államok kormánya által támogatott kutatók olyan himlővírust hoztak létre, amely garantáltan öl. A védőoltásnak és a vírusölő gyógyszereknek ellenálló egérhimlő normális esetben nem jelent veszélyt az emberre, de a kutatók nem elégedtek meg ennyivel, és a tehénhimlőn is elvégezték ugyanazt a genetikai módosítást. A tehénhimlő számos állatfaj mellett az embert is képes megfertőzni.
A St. Louis Egyetem vírusfejlesztő kutatócsoportjában dolgozó Mark Buller szerint azért van szükség a munkájukra, mert így kideríthetik, hogy a bioterroristák valószínűleg mivel próbálkoznak.

A kutatásaik azonban kétségtelenül közelebb hozzák annak a lehetőségét, hogy az embereken csupán kisebb fertőzést okozó himlővírusokból olyan halálos betegségeket hozzanak létre, amelyek ellen lehetetlen védekezni. Néhány kutató úgy véli, hogy ezek a kísérletek nagyon kockázatosak, és teljesen feleslegesek.

Nem most kezték

"Aggodalommal tölt el, hogy olyan himlővírust módosítottak, amely több fajt képes megfertőzni" - mondta Ian Ramshaw, a canberrai Ausztrál Nemzeti Egyetem munkatársa, aki korábban hasonló kísérletekben vett részt.

Ramshaw annak a kutatócsoportnak volt a tagja, amely az egerek termékenységét szabályozó módszerek kifejlesztése közben véletlenül hozott létre pusztító egérhimlőt és nyúlhimlőt. Ezek az új vírusok azonban nem voltak fertőzőek, ami jó hír abból a szempontból, hogy a laboratóriumból kiszabaduló kórokozók még véletlenül sem irthatják ki a Föld összes egerét és nyulát.

Tökéletes fegyver

A felfedezés ugyanakkor azt is jelenti, hogy a bioterroristák valószínűleg ugyanezt a trükköt fogják alkalmazni az emberi himlővírus létrehozásakor. Egy ilyen kórokozó ugyanis - a lépfenéhez hasonlóan - csak azokat az embereket fertőzné meg, akik közvetlen kapcsolatba kerülnek vele, tehát nem terjedne szét a világban, ezért a támadókat sem veszélyeztetné. Arra azonban nincs garancia, hogy hasonló módosítás esetén a többi himlővírus sem lesz fertőző.

Ramshaw kutatócsoportja egy természetes immunelnyomó gén, az IL-4 hozzáadásával módosítottak az egérhimlőt. Az új vírus a beoltott egerek 60 százalékát kivégezte, ráadásul az IL-4 kikapcsolta az immunrendszer egyik kulcsfontosságú területét, amely a sejt által közvetített válaszreakcióért felel.

Optimalizált gyilkosok

Buller ezzel szemben olyan egérhimlőt tervezett, amely a beoltott egerek 100 százalékát megöli. Ezt a vírus optimalizálásával érték el: az IL-4 gént a vírusgén több területén elhelyezték, valamint hozzáadtak egy olyan részletet, amely maximalizálja az IL-4 fehérje termelését. Buller csapata módosított tehénhimlőt is létrehozott, amely szintén az egér IL-4 génjeit tartalmazza. A tehénhimlő embereket is képes megfertőzni, de Buller szerit az IL-4 fehérje fajtaspecifikus, ezért nem támadja meg az emberi immunrendszert.

Kinek kell ez?

A tehénhimlős kísérletekre egyáltalán nincs szükség, vélekedett Ramshaw, ugyanis ők már nyulak segítségével kimutatták, hogy az eljárás más himlővírusok esetében is működik. Szerinte az egérből származó IL-4 géneket tartalmazó vírusok az emberre nézve valóban nem halálosak, a rekombináns vírusoknak azonban váratlan hatásai lehetnek.

Az egyelőre rejtély, hogy a Ramshaw kutatócsoportja által létrehozott vírusok miért nem fertőznek, a felfedezéseik azonban megmagyarázhatják, hogy a természetben miért nem fejlődtek ki IL-4 géneket tartalmazó vírusok.

Az Egyesült Államokban tehát az aggodalmak ellenére folytatódik a halálos himlővírusok fejlesztése. Amikor egy Genfben megrendezett biotechnológiai konferencián a hallgatóság megkérdőjelezte a kísérletek szükségszerűségét, egy amerikai hang a háttérből csak annyit mondott: "kilenc tizenegy". A New Scientist információi szerint ezt egyetértő morajlás követte.